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Virus del Nilo Occidental

Definición

Es una enfermedad transmitida por mosquitos. La afección puede ir de leve a severa.

Causas, incidencia y factores de riesgo

El virus del Nilo Occidental se identificó por primera vez en 1937 en Uganda al este de África y en los Estados Unidos, se descubrió por primera vez en el verano de 1999 en Nueva York. Desde entonces, el virus se ha diseminado a lo largo de todo el país.

El virus del Nilo Occidental es un tipo de virus conocido como flavivirus. Los investigadores creen que se disemina cuando un mosquito pica a un ave infectada y luego inocula a una persona.

Los mosquitos transportan las mayores cantidades del virus a principios del otoño, por lo que hay una máxima incidencia de la enfermedad a finales de agosto y principios de septiembre. El riesgo de padecerla disminuye entonces a medida que el clima se vuelve más frío y los mosquitos comienzan a extinguirse.

Aunque muchas personas son picadas por los mosquitos portadores del virus del Nilo Occidental, la mayoría no saben que han estado expuestas. Pocas personas desarrollan formas severas de la enfermedad e incluso ni siquiera notan en absoluto ningún síntoma.

La enfermedad seudogripal leve a menudo se conoce como fiebre del Nilo Occidental; mientras que las formas más severas de la enfermedad, que son potencialmente mortales, pueden recibir la denominación de encefalitis o meningitis del Nilo Occidental, dependiendo de qué parte del cuerpo esté afectada.

Los posibles factores de riesgo para el desarrollo de un tipo más severo de la enfermedad incluyen los siguientes:

  • Afecciones que debiliten el sistema inmunitario, tales como VIH, trasplante de órganos y quimioterapia reciente
  • Edad avanzada
  • Embarazo

El virus del Nilo Occidental también se puede diseminar por medio de las transfusiones de sangre y trasplante de órganos. Es posible también que una madre infectada le transmita el virus a su hijo por medio de la leche materna.

Síntomas

La enfermedad leve, generalmente llamada fiebre del Nilo Occidental, presenta algunos o todos los síntomas siguientes:

  • Dolor abdominal
  • Dolor de espalda
  • Diarrea
  • Fiebre
  • Dolor de cabeza
  • Falta de apetito
  • Dolores musculares
  • Náuseas
  • Dolor de garganta
  • Vómitos

Estos síntomas generalmente duran de 3 a 6 días.

En los casos de enfermedad más severa, se pueden presentar también los siguientes síntomas y se requiere atención inmediata.

Signos y exámenes

Los signos de la infección por el virus del Nilo Occidental son similares a los de otras infecciones virales. Puede no haber hallazgos específicos en un examen físico para diagnosticar la infección por dicho virus.

Aproximadamente un 20 a 50% de los pacientes puede tener una erupción. La debilidad muscular con otros síntomas conexos son signos de la presencia de la infección por este virus.

Los exámenes para diagnosticar este virus pueden abarcar:

La forma más precisa de diagnosticar esta infección es con un examen de serología, en el cual se examina una muestra de sangre o líquido cefalorraquídeo para buscar anticuerpos contra el virus.

En raras ocasiones, se puede enviar una muestra de sangre o de LCR a un laboratorio con el fin de realizar un cultivo para evaluar la presencia del virus del Nilo Occidental. El virus también se puede identificar en los fluidos corporales utilizando una técnica llamada reacción en cadena de la polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés). Sin embargo, estos métodos pueden arrojar resultados falso negativos y con frecuencia no se utilizan.

Tratamiento

Debido a que esta enfermedad no es causada por bacterias, los antibióticos no ayudan a tratar la infección causada por este virus. La atención médica hospitalaria estándar puede ayudar a disminuir el riesgo de complicaciones en caso de enfermedad severa.

Las investigaciones en estudios clínicos están encaminadas a determinar si la ribavirina, un medicamento antiviral utilizado para tratar la hepatitis C, puede ser de utilidad.

Expectativas (pronóstico)

En general, el pronóstico probable de una infección leve por el virus del Nilo Occidental es excelente.

El pronóstico es más incierto para los pacientes con casos graves de la infección. La encefalitis o la meningitis del Nilo Occidental puede llevar a daño cerebral y a la muerte y aproximadamente el 10% de los pacientes con inflamación cerebral no sobrevive.

Complicaciones

Las complicaciones a causa de la infección leve por el virus del Nilo Occidental son extremadamente raras.

Las complicaciones a causa de la infección severa por este virus abarcan:

  • Daño cerebral permanente
  • Debilidad muscular permanente (algunas veces similar a la polio)
  • Muerte

Situaciones que requieren asistencia médica

Consulte con el médico si tiene síntomas de la infección por el virus del Nilo Occidental, particularmente si ha estado expuesto a los mosquitos. En caso de presentar enfermedad severa, acuda a la sala de urgencias.

En caso de haber sido picado por un mosquito infectado, no existe tratamiento para evitar contraer la infección por el virus del Nilo Occidental. Las personas con buen estado general de salud no desarrollan una enfermedad grave, incluso si las picó un mosquito infectado.

Prevención

La mejor forma de prevenir la infección por el virus del Nilo Occidental es evitar las picaduras de los mosquitos.

  • Use repelentes para mosquitos que contengan DEET
  • Utilice camisas de manga larga y pantalones largos
  • Drene los pozos de aguas quietas como recipientes de basura o platos de macetas (los mosquitos se reproducen en aguas estancadas)

Asimismo, la fumigación de los mosquitos en la comunidad puede prevenir su reproducción.

Actualmente se está evaluando la realización de pruebas a la sangre y órganos donados, pero de momento no existen pautas.

Referencias

Tsai TF, Vaughn DW, Solomon T. Flaviviruses (yellow fever, dengue, dengue hemorrhagic fever, Japanese encephalitis, West Nile encephalitis, St. Louis encephalitis, tick-borne encephalitis). In: Mandell GL, Bennett JE, Dolin R, eds. Principles and Practice of Infectious Diseases. 6th ed. Philadelphia, Pa: Elsevier Churchill Livingstone; 2005:chap 149.

Naides SJ. Arthropod-borne viruses causing fever and rash syndromes. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 405.

Bleck TP. Arthropod-borne viruses affecting the central nervous system. In: Goldman L, Ausiello D, eds. Cecil Medicine. 23rd ed. Philadelphia, Pa: Saunders Elsevier; 2007:chap 406.

Review Date: 9/28/2008

Reviewed by: Linda Vorvick, MD, Seattle Site Coordinator, Lecturer, Pathophysiology, MEDEX Northwest Division of Physician Assistant Studies, University of Washington School of Medicine; and Jatin M. Vyas, PhD, MD, Instructor in Medicine, Harvard Medical School, Assistant in Medicine, Division of Infectious Disease, Massachusetts General Hospital. Also reviewed by David Zieve, MD, MHA, Medical Director, A.D.A.M., Inc.



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